Oleo Sponge absorbiendo petróleo durante un test en Argonne. Fotografía, Mark Lopez/Argonne National Laboratory

La esponja que podría solucionar los vertidos de petróleo y gasoil en el mar

Oleo Sponge absorbe el petróleo disperso de toda la columna de agua, no solo de la superficie

Eva González Chicago (EEUU), 8 Marzo, 2017

Científicos del Argonne National Laboratory dependiente del Departamento de Energía del Gobierno de los EEUU han desarrollado una espuma capaz de absorber totalmente cualquier vertido de petróleo o diesel en el agua. Los científicos han llamado a este nuevo material Oleo Sponge.

Oleo Sponge no sólo absorbe de forma rápida el petróleo del agua, sino que además es reutilizable.
A diferencia de otras espumas ésta es capaz de extraer el petróleo disperso de toda la columna de agua, no solo de la superficie. Permite además recobrar el petróleo o gasoil derramado simplemente escurriéndola, procedimiento que sirve además para limpiar Oleo Sponge con el fin de reutilizarla.

Gracias a la nano-tecnología

Los científicos comenzaron con una espuma de poliuretano común, de la empleada para la fabricación de cojines o aislamientos para construcciones.
Este tipo de espuma tiene muchos agujeros y recovecos. recuerda a los muffins, lo que podría proporcionar una amplia superficie para capturar el petróleo. Pero era necesario dotar a la espuma de una nueva superficie química para pegar a ella firmemente las moléculas oleofilas.

El investigador Ed Barry limpia una hoja de Oleo Sponge durante los tests en Argonne. Fotografía Mark Lopez/Argonne.

El investigador Ed Barry limpia una hoja de Oleo Sponge durante los tests en Argonne. Fotografía Mark Lopez/Argonne.

Seth Darling y su compañero en Argonne, el químico Jeff Elam habían desarrollado previamente una técnica llamada síntesis de infiltración secuencial (SIS) que podía emplearse para infiltrar átomos de óxido de metales pesados en complicadas nano-estructuras.

Después de algunos experimentos fallidos encontraron una manera de adaptar esta técnica para generar una capa de óxido de metal extremadamente fina “primer” cerca de las superficies interiores. Esta fina capa constituye el adhesivo perfecto para pegar las moléculas oleofilas, que se depositan en la espuma en una segunda fase, de modo que uno de sus extremos queda prendido a la espuma y la otra libre para capturar el petróleo.

Solución para la limpieza rutinaria de diques y puertos

Oleo Sponge podría usarse, entre otras cosas, para limpiar de forma rutinaria diques y puertos, donde el diesel y petróleo tienden a acumularse debido al tráfico de embarcaciones.

Los test han demostrado además que Oleo Sponge es muy resistente. “El material es extremadamente fuerte. Hemos llevado a cabo cientos de pruebas, empapando cada una de ellas, y aún no hemos visto que se rompa”, destacó Seth Darling, científico del Center for Nanoscale Materials de Argonne,  fellow de la University of Chicago’s Institute for Molecular Engineering y co-inventor del Oleo Sponge.

Tanque de agua salada en Ohmsett, las instalaciones Estatales para probar las tecnologías y materiales contra vertidos de petróleo y para energías renovables. Oleo Sponge ha sido testada en estas instalaciones con éxito. Fotografía, Mark Lopez/Argonne National Laboratory.

Tanque de agua salada en Ohmsett, las instalaciones Estatales para probar las tecnologías y materiales contra vertidos de petróleo y para energías renovables. Oleo Sponge ha sido testada en estas instalaciones con éxito. Fotografía, Mark Lopez/Argonne National Laboratory.

El equipo científico que ha desarrollado este material quiere ahora comercializarlo. Quienes estén interesados en licenciar la tecnología o colaborar con el laboratorio en un desarrollo superior podrán contactar con partnerships@anl.gov.

La investigación que ha conducido al desarrollo de Oleo Sponge ha sido financiada con fondos del U.S. Coast Guard y de la Bureau of Safety and Environmental Enforcement.

Imagen sobre el titular.- Oleo Sponge absorbiendo petróleo durante un test en Argonne. Fotografía, Mark Lopez/Argonne National Laboratory

Links externos relacionados:

Oleo Sponge en acción (video)

PUNTUAR ARTÍCULO
Loading...Loading...
COMPARTIR ARTÍCULO